【软件外包】亚马逊Alexa生态尴尬:APP增至八万但缺杀手应用

亚马逊开发的语音助手Alexa以及智能音箱Echo,在全世界引发了效仿,被誉为iPhone问世以来科技行业最重大发明。不过据外媒最新消息,亚马逊的语音应用生态在发展四年后,遭遇了尴尬,虽然出现了八万款语音软件或是功能,但是却缺乏令人兴奋的杀手应用。

据国外媒体报道,2016年,亚马逊公司向许多开发者发放了免费的Echo智能音箱,当时,凯文·迪肯(Kevin Deakin)和他的互联网初创公司的同事们第一次碰到所谓的智能音箱。随后他们产生了进行相关创业的念头。

迪肯回忆说:“我们看着这个设备,说我们必须在这里创业。能不能赚到钱并不重要。”

迪肯和他在英国Musicplode Media的同事为Alexa开发了他们的音乐小游戏,抓住机会搭上他们预测的消费技术领域最热门的趋势之一。与许多开发人员一样,他们发现使用语音软件带来了一系列挑战,而且没有办法立即产生回报。

“这可能是我做过的最聪明的事,也可能是最愚蠢的事,”迪肯在谈到拥抱Alexa的决定时说。“时间会证明一切”

亚马逊的Echo品牌智能音箱吸引了数以百万计的粉丝,他们能够播放音乐和回答问题。但在邀请外部开发人员为Alexa编写应用软件近四年后,亚马逊的语音生态系统还没有提供一种革命性的新体验。

调查显示,大多数人使用智能音箱来点播歌曲或提出相对简单的请求,比如“Alexa,设置一个30分钟的计时器”——而更复杂的任务会促使他们放弃智能音箱,拿起自己的智能手机。

在将一些过去的成功产品移植到语音助手方面,开发人员所遭遇的困难越来越少。想想iPhone上的“愤怒的小鸟”或“精灵梦可宝”,或者几十年前,第一代Windows电脑上的电子表格软件。

亚马逊在其语音软件市场上一共统计到大约8万款软件,每一个软件也被称为语音助手的一项功能。这看起来令人印象深刻,但在第三方应用软件方面,苹果的软件商店和谷歌的Play商店都号称拥有超过55万个应用软件,并为许多成功的开发人员创造了财富。

语音软件开发者马克·艾因霍恩(Mark Einhorn)说:“这个平台已经有将近四年的历史了,你不能让我看到一个杀手级的应用软件。”他开发了一款备受好评的Alexa游戏,让用户可以操作一个模拟柠檬水摊位。

通过Alexa,亚马逊发明了一个重大新技术,但是该公司给给开发人员带来了一些问题,他们在构建语音应用软件时遇到了陡峭的学习曲线。将视觉提示转换为口头提示,迫使他们放弃为智能手机和网络构建软件的旧习惯。即使在创建应用软件之后,也不能保证消费者会找到它。尽管智能手机用户可以在屏幕上快速查看可用的应用软件列表,但在基于语音的服务中,许多软件无法呈现给用户。

亚马逊已经变得更具创新意识,让人们尝试新事物。该公司会向智能音箱用户发送电子邮件,推荐新的语音功能,并督促用户登录手机端的Alexa软件。

亚马逊去年宣传称,有大约1万名开发者在从事Alexa软件和相关设备的开发工作。一位与项目同事保持联系的前员工表示,首席执行官杰夫·贝索斯个人仍与语音助手团队保持密切联系(在普通业务上,贝索斯更多把管理责任交给下属)。

据报道,在一些语音应用在软件商店上架之后,贝索斯本人进行了审查试用。

但这并没有帮助亚马逊建立一个更具活力的应用软件市场。在智能音箱销量上落后于亚马逊的谷歌和苹果,也缺乏一种独特的、以语音为中心的热门产品。

许多人甚至放弃了寻找智能音箱和语音助手创业的机会:语音软件新闻网站Voicebot和开发工具Voicify的一项调查显示,有整整一半的智能音箱用户表示他们不会寻找应用软件。

科技市场研究公司Juniper Research跟踪语音软件的分析师詹姆斯·莫尔(James Moar)表示:“人们对语音有一系列期待:每日新闻摘要、天气、计时器和百科常识。除此之外?人们并不是真的在做那么多的新功能实验。”

目前,亚马逊正在进行大量投资,为开发人员制定指南和工具,并为优秀语音应用软件背后的开发者提供奖金。

其中之一是尼克·施瓦布(NickSchwab),他是福特汽车公司的一名开发人员,在购买了一个圆柱形Echo音箱后,他开始对语音助手进行改进,他的第一个软件收集并朗读一些电商网站提供的促销商品,但是软件本身没有获得成功。

后来的软件实验则更加成功。他开发了一款名为OpeningBell的应用软件,这是Alexa上的第一款可以让人们按公司名称查询股票价格的软件。几个月后,他又开发了一个语音功能,把Echo Dot变成了一个白色的噪音制造机,以报复一个吵闹的邻居。这个软件获得了巨大成功,他开始给用户提供各种丰富的噪音。

去年,亚马逊为开发人员提供了第一个通过销售Alexa功能赚钱的工具。施瓦布利用了这一优势,对不同声音的访问收取每月1.99美元的费用。

亚马逊在这方面的销售额提取三成作为佣金。与谷歌和苹果在其智能手机应用商店收取的佣金相同。由于施瓦布的开发工作还不能自我维持,亚马逊也每月给他寄来奖金支票。施瓦布拒绝透露这些直接支付的金额,但表示这相当于一笔可观的奖金。这笔钱帮助他买下了梦寐以求的车:一辆特斯拉Model 3电动车。

目前还不清楚有多少人得到了这样的奖金。一些开发人员说,每种功能每月最高可获得5000美元,目前也不清楚亚马逊一共支付了多少奖金。

施瓦布说,这些奖金其实是“Alexa开发者奖励计划”的一部分,目的是推动智能音箱语音应用生态系统的发展,直到第三方开发者有能力开创真正可持续的业务。

亚马逊表示,每五个Alexa用户中就有四个人尝试过一种由第三方开发的功能。

负责Alexa和设备团队的高级副总裁戴夫·林普(DaveLimp)去年表示,对许多人来说,音乐是杀手级应用。让人们使用Alexa语音命令来控制家用电器的所谓智能家居功能,也已成为该软件的流行用途。其中许多功能是亚马逊自己开发的,或者是其他大公司现有软件的新版本。

到目前为止,许多开发人员成功地使用Alexa进行开发,建立了自己的小型开发工作室。

营销人员和科技公司正在密切关注Alexa,但许多公司还没有在这个平台上开发任何东西。为这些公司提供咨询的人士表示,阻碍第三方开发的原因是缺乏语音识别技术方面的专业知识,而且在Alexa上多数广告都被禁止的情况下,在该平台上赚钱的前景不确定。还有一个重要的问题,那就是人们宁愿用声音来完成哪些任务,而不是用眼睛和手指来操控另外一种设备。。

“看看1995年的互联网,最早的网站并不是赚钱的,”营销初创公司Skill Creative.com的首席执行官布兰登·卡普兰(Brandon Kaplan)说。该公司曾与百事可乐和哥伦比亚广播公司等公司合作开发语音软件项目。“人们仍在观望,搞清楚他们能开发什么语音软件。”